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巨大气球可以清除太空垃圾
2010-08-26
巨大气球可以清除太空垃圾

    [据英国新科学家网站近日报道]   最近,参加加拿大多伦多航天动力专家会议的工程师们表示,氦气球可以提升事物,但它们在拖拽失灵卫星返回地球上也能发挥大作用。

死亡卫星对于在轨航天器存在很大危险,为了防止相撞事件再次发生, 一种方法是让卫星在寿命期结束时,点燃自身发动机降入大气层并燃烧,但这需要让卫星携带额外的燃料,增加发射成本。美国阿尔塔德纳全球航空航天集团工程师在航天动力专家会议上表示,气球将成为解决此问题的廉价方法。

加速死亡

任何新卫星发射时都可以携带一个折叠气球,一旦卫星行将命终,气球内便会充满氦气或其他气体,当气球与地球的大气层外稀薄的大气接触时就形成额外的拉力。

一只直径37米的气球只需要一年的时间,就能将1200千克重的卫星从830千米的初始轨道上拉下来,使其坠入大气层内焚毁。不使用气球,这种坠入需要几百年才能完成。需要充气的气球和设备只会给卫星增加36千克的重量,比使卫星脱轨而增加的燃料重量小得多。

容易实现的目标

华盛顿的世界安全基金会人员表示,这个方案听起来可行,但是并不适用于所有卫星——地球静止轨道卫星的轨道距地球36000千米,气体太少,无法产生必要的拉力。

全球航空航天总裁凯瑞·诺克表示,气球方案只适用于1500千米及以下的范围,不过这已经包括了750千米-900千米的特别拥挤的区域,2009年卫星相撞就发生在这个区域。

此种方法一个缺点是气球膨胀时会让卫星变大,临时增加了与其它卫星相撞的风险。诺克说,这种风险增加“相当微小”,短期内的风险增大,胜过物体在轨几十年或更久带来的风险。目前该公司正在寻求投资,对其方案进行飞行验证,计划名为“轻型轨道降低设备”(GOLD)。 (中国航天工程咨询中心  许红英)

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