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NASA的新型离子发动机可把航天器送往土卫六
2006-07-28
【据新科学家网站2006年7月26日报道】NASA正在试验的离子发动机,其功率是以往发动机的数倍。它能够把航天器送往土卫六。

离子发动机的原理是:将气体(通常采用氙气)原子中的电子移除,并加速离子穿越电场。离子在发动机尾部产生推力。

在预定时间内,这些发动机产生的推力远小于火箭发动机的推力。但发动机可使燃料更为有效地燃烧,并提供稳定的推力,能够把航天器送往外太阳系。

NASA曾在“外层空间”-1(Deep Space 1)上试验了离子发动机,该任务于1998年发射,造访了一颗小行星,并到达距太阳2.03亿公里远的彗星。此项任务采用的是NSTAR发动机,它的功率不足以进行更远的航行。

NASA的新型发动机被称作渐进式氙气推进器(NEXT),产生的推力是NSTAR 发动机的2.5倍,并将能够实现更加雄心勃勃的任务。这一发动机由美国Aerojet公司建造。

减速

像NSTAR一样,NEXT使用氙气作为推进剂,并利用太阳能电池组从太阳光中获取能量。但是NEXT的离子发动机具有更有效的获取和加速能力。

并且,NEXT可改变11个系数的推力,而NSTAR只有5个系数。这意味着在远离太阳且获得少量太阳光的时候,NEXT可以降低速度。

温度试验

首个NEXT发动机已经在NASA格伦研究中心通过了初步试验,并已运往NASA喷气推进实验室。在那里工程师们将试验NEXT发动机在太空中适应温度极限的能力。

NASA格伦研究中心负责人Benson希望,能够在2007年9月结束试验,这样NASA将能够考虑离子发动机参与的未来任务,比如飞往土卫六或木星。土卫六任务将发射一个轨道器和一个着陆器。

要到达那里,需要一台功率在20千瓦左右的发动机。Benson称,我们可装载3个推进器和1个备用推进器,以实现此目标。(中国航天工程咨询中心 曲佳 陈菲)  

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