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美科学家研制的蒸汽动力航天器完成首次样机地面试验
2019-02-25
[据美国Space网站2019年1月15日报道]美国佛罗里达中央大学(UCF)的科学家与位于加州的私人太空采矿技术公司蜜蜂机器人公司合作开发出一种小型蒸汽动力航天器,能够从小行星、行星和月球上提取水作为燃料。蜜蜂机器人公司专门开发在行星和小型天体上钻孔和取样的工具。理论上,这种微波炉大小的着陆器通过不断地将地外水转化为蒸汽,将实现在整个银河系中进行无限次的行星间穿梭及着陆任务——只要它一直能找到有水的着陆点。
2018年12月底,研究人员在实验室中使用模拟的小行星材料对该着陆器样机进行了首次试验。该着陆器样机使用紧凑型钻井设备成功地从模拟行星材料中采集了水,并将水转换成火箭推进剂,然后使用一组蒸汽动力推进器将自身发射到了空中。
“我们有可能利用这项技术穿梭于月球、谷神星、木卫二(欧罗巴)、土卫六(泰坦)、冥王星、水星两极以及小行星等任何有水且重力足够低的星球间”,UCF空间科学家兼首席执行官菲尔·梅茨格在一份声明中说。他还表示,这样一个自给自足的飞船可以“持续地”探索太空。梅茨格和他的同事将该着陆器命名为“世界没有尽头”(首字母缩写为WINE)。
WINE背后的技术远比听起来要复杂。为了使样机顺利工作,梅茨格花费三年时间开发新的蒸汽推进计算机模型和方程,帮助优化WINE的操作,以适应不同重力环境下的需求。当实际进入太空时,WINE内置的太阳能电池板将提供地外钻井作业所需的初始能量。此外,该航天器还有备选供能方案:当航天器远离太阳运行时,可利用其上搭载的放射性物质的衰变来提供能量。

WINE项目的早期阶段得到了美国国家航空航天局(NASA)“小企业技术转让计划”的支持;现在,开发商正寻找新的合作伙伴。(中国航天系统科学与工程研究院 田甜)


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