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以蒸汽为动力的航天器或许可以实现“永久”探测
2019-02-24

    [据parabolicarc网站2019年1月12日报道]美国中佛罗里达大学(UCF)与蜜蜂机器人公司合作开发了一种利用蒸汽作为动力的航天器原型,可以从小行星或其他行星上提取水,产生蒸汽,并推动自己到达下一个采矿目标天体。只要有水和足够低的重力存在,该航天器原型理论上可以实现“永远”探索。

    该航天器原型称为WINE(theWorld Is Not Enough)。WINE有微波炉那么大,它从天体表面开采水,然后把水变成蒸汽,再飞到一个新的天体,然后重复这个过程。因此,它是一个不会耗尽燃料的火箭,理论上可以“永远”探索。

    UCF提供了模拟的小行星材料,2018年12月31日在设施中进行了必要的计算机建模和模拟;之后蜜蜂机器人公司建造了WINE航天器原型并尝试了利用蒸汽推动航天器的想法。试验中,WINE成功地开采了土壤,制造了火箭推进剂,并利用从模拟物中提取的蒸汽将自己发射出去。该团队还与安柏瑞德(Embry-Riddle)航空大学合作,开发蒸汽火箭推进器的初始原型。

    WINE航天器将使用可展开的太阳能帆板获取足够的能量用于采矿和制造蒸汽,或者它可以使用小型放射性衰变单元,将这些行星跳跃器的潜在到达范围扩大到冥王星和其他远离太阳的地方。未来人类可以利用这项技术在月球、谷神星、欧罗巴、土卫六、冥王星、水星两极和小行星上跳跃——只要有足够的水和足够低的重力。这类航天器的发展可能对未来太空探索产生深远的影响。目前的航天器当推进剂耗尽时,探测任务就会终止;而WINE航天器有不会耗尽燃料的推进器,理论上可以“永远”探索下去。

    该项目是NASA“小企业技术转移计划”的成果,是NASA、学术界和工业界共同努力的结果。这种类似WINE的航天器有可能改变人类探索宇宙的方式。该团队目前正在寻找合作伙伴继续开发小型航天器。(中国航天系统科学与工程研究院  李虹琳)


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