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平流层发射公司确认发射工具研发计划
2018-09-24
[航天新闻2018年8月21日报道]平流层发射(Stratolaunch)公司于8月20日宣布,它正在开发一系列运载工具,包括可以从正在开发的巨型飞机上发射的可重复使用的太空飞机。该公司在一份声明中表示,它将从2020年开始为客户提供一系列运载工具选项,将中小型有效载荷送入低地球轨道,从而证实了该行业长期以来对该公司计划的猜测。
平流层发射公司首席执行官让·弗洛伊德(Jean Floyd)在一份声明中表示,这些将从该公司巨型飞机上发射的运载工具“将提供与众不同的灵活发射能力”。“无论有效载荷如何,无论轨道如何,将卫星送入太空很快就会像预订航空公司一样轻松。”
该公司将从其一系列的运载工具中的小型运载工具开始使用由诺斯罗普·格鲁门创新系统公司(原Orbital ATK)提供的“飞马座”XL(Pegasus XL)火箭,并于2020年开始发射。同温层发射公司宣布于2016年与轨道ATK公司达成协议,使用“飞马座”火箭将使该公司能够在一次飞行中发射多达三枚火箭。然而,对于许多行业观察者来说,“飞马座”XL型火箭似乎是一个奇怪的选择,因为Orbital ATK自己已经拥有用于发射该火箭的飞机。此外,由于运载工具价格高昂,尽管对小型卫星的兴趣日益浓厚,但‘飞马座”火箭近年来主要用于美国国家航空航天局的任务。同温层发射公司高管认为该系统有潜在的国家安全应用,例如进行响应性发射活动在一次飞行中将整个小型卫星星座送入不同的轨道。
然而,平流层发射公司一直致力于自己的运载火箭系统。该公司于2017年聘请前SpaceX公司高管Jeff Thornburg担任负责推进系统的副总裁。该公司还于去年9月签署了一项太空活动协议,在美国国家航空航天局的斯坦尼斯航天中心进行发动机测试。
在其新公告中,平流层发射公司表示正在开发所谓的中型运载火箭,它被描述为“为卫星集成短时间线优化的中型空射运载火箭,经济实惠,拥有灵活的发射计划。”该运载工具能够将最多3400公斤的重量送入LEO,计划于2022年完成。
平流层发射公司还将提供该运载工具的一种改型,名为“中级运载火箭(重型)(”Medium Launch Vehicle-Heavy),在第一级使用三个芯级,类似于“德尔塔”-4重型火箭(Delta 4 Heavy)或“猎鹰”重型火箭“Falcon Heavy”。该型火箭可以将6吨有效载荷送入低地球轨道。该公司没有给出这一运载工具的时间表,称称其仍处于“早期开发”中。
该公司几乎没有提供有关这个型号的运载工具的其他技术细节,并表示将在今年年底之前提供有关其运载火箭的更多细节。
平流层发射公司证实,除了那些运载火箭之外,可以从飞机上发射的可重复使用的太空飞机还处于设计研究阶段。该运载工具最初将用于运输货物,但“后续变型”将能够搭乘宇航员。
2014年,该公司表示正与内华达山脉公司合作,研究在平流层发射公司的飞机上推出缩小版内华达的“追梦者”,由同温层发射公司正在考虑的轨道ATK开发的运载火箭推动。
微软联合创始人保罗·艾伦(Paul Allen)最近接受采访时表示,该公司正在研究一种名为“黑冰”(Black Ice)的太空飞机概念。
然而,所有这些运载工具概念都需要使用仍在开发中的“平流层发射”巨型飞机。该飞机仍在进行一系列的搭载测试,最后一次出现在8月11日周末加利福尼亚州莫哈韦航空港的机库外。
“我们本周末没有进入滑行测试的主要跑道,”Floyd在8月12日发推文。“但成功完成了加油操作、发动机运行和通信测试。”
(中国航天系统科学与工程研究院 郑宇文)

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